The one-day symposium “Feminist Insights on Europe Building” took place at the University College Cork (UCC), Ireland, on Saturday, February 18th, 2017. Sponsored by the Department of Italian and the Centre for Advanced Studies in Languages and Cultures (CASiLaC), the seminar was held as part of the Event 2 – Integration: Memory, Tales and Images in a Comparison among Old and New Generations of European People, within the project “Walls and Integration: images of Building Europe” (WAI), funded by the European Commission.

Linked to the photographic exhibition “Gates No Frontiers”, recently displayed at University College Cork, “Feminist Insights on Europe Building” has been a further initiative organized within the theoretical framework of the WAI project. This project brings together experts from six European countries (Italy, Spain, Germany, Ireland, Hungary, Lithuania) and focuses on the process of the construction of civil and political consciousness in Europe between and beyond the key-dates of 9 May 1950 (Schuman Declaration) and 10 June 1979 (first direct elections to the European Parliament). “Feminist Insights on Europe Building” extended the chronological scope of investigation, while critically engaging with the persistence in history of recurrent gender-related actual or conceptual closures, which still undermine our societies to this very day.

The seminar offered an opportunity for reflection and exchange on the general theme of the evolution of European society from the dawn of the twentieth century to the present, moving from a feminist perspective. More specifically, pursuing an interdisciplinary approach, the day has drawn, highlighted and discussed some of the historical, political and socio-cultural parameters within which it was possible to investigate the theme of European integration and, at the same time, to reflect on the concept of ideological and physical walls.

The symposium started with a short introduction by Alessia Risi (Department of Italian, UCC), organizer and chair of the event, and with Loredana Guerrieri (Observatory of Gender, Macerata) who presented the WAI project and photo exhibition, by highlighting the crucial thematic points and offering an overview of the process of European integration since the outset of the Cold War. Finola Doyle-O’Neill, lecturer in the School of History at UCC and first speaker of the day, presented a paper entitled “Hannah and Her Sisters: Hanna Sheehy-Skeffington, the Women’s Franchise League and the Road to the Vote 1917-1918” which focused on the historical figures of feminist Hanna Sheehy-Skeffington and other suffragettes of the early 20th century. In this way, Doyle-O’Neill traced the pivotal steps of Irish women’s struggle for the right to vote, which was obtained in 1918 but not without some limiting conditions, such as having to be thirty years of age and property owners. These restrictions remained in force until 1928. Margaret Steele, lecturer in Philosophy at UCC, with her paper “Are Borders Masculine? A Feminist Philosophical Perspective on the Cultural Function and Significance of Borders in Europe” provocatively suggested a re-reading of the process of nation-building in general and the project of the European Union in particular as essentially masculine designs. Steele started by outlining the concept of state and nation, intended as spaces which are defined and delimited by boundaries, borders and walls (ideological or physical); then she counterposed it to the notion of ‘leakiness’, as elaborated by Margrit Shildrick, which is traditionally associated, in a pejorative sense, to the female body. Steele highlighted the urgency of rethinking the concept of borders by taking into account the concept of ‘leakiness’, which may also be useful to address, for example, the phenomenon of migratory flows and, more recently, the refugee crisis. After the lunch break, which was held in the exhibition area of “Gates No Frontiers” and which, therefore, provided a further opportunity to talk about the WAI project’s main points, the seminar re-started in the afternoon with Annette Feeney, who is a PhD student in Italian Studies at UCC and who, in her paper “Narratives from European Mental Facilities of the 1980s and the 1990s: Fabrizia Ramondino and Barbara Taylor”, examined the different medical approach to mental illness in Italy and the UK through a comparative analysis of Passaggio a Trieste (2000) by Fabrizia Ramondino and The Last Asylum: A Memoir of Madness in Our Times (2015) by Barbara Taylor. Nicoletta Mandolini, another doctoral candidate in Italian Studies at UCC, with her paper on “Abortion, Precarity and Violence: Old and New Challenges Feminist from the Italian Peninsula” instead outlined a map of the current Italian feminisms by dividing them into three main types: those linked to the radical feminism of the 1970s; those orbiting around the anti-Berlusconi political movement “Se non ora quando” (If not now when), and those stemmed from the aftermath of Genoa’s G8 summit (2001) and drew links to the political views of the No Global movements. Mandolini also highlighted some of the new challenges that these  feminist groups are facing today in Italy: for example, in relation to the abortion law (approved in 1998), it emerged that a worrying 70 per cent of gynaecologists working in Italian public structures refuse to perform abortion by declaring themselves ‘obiettori di coscienza’ (conscientious objectors). By referring in particular to the contemporary Irish context and by taking French feminist philosopher Luce Irigaray’s thought as a starting point, Mary Noonan, lecturer in French at UCC, presented a paper entitled “Who Do You Think You Are? Feminine and Feminist Genealogies” through which she emphasized the importance and the urgency of continuing to discover, track and raise the profile of female and feminist genealogies against Western logocentrism, which rejects or denies the so-called ‘order of the mother’. The symposium ended with a paper by Helena Buffery, senior lecturer in Hispanic Studies at UCC, who presented on “Cartographies of Desire: Maria-Mercè Marçal and the Mapping of Feminist Networks in/from Post-Transition Barcelona” and offered a framework on the life and work of Catalan writer, poet and translator Maria-Mercè Marçal and her re-construction of European women’s literary and cultural networks via the novel La passió segos Renée Vivien. Both the morning and the afternoon sessions generated lively and informal discussions between the speakers and the audience, critically taking up and re-launching the discourses on issues such as the right to the voluntary interruption of pregnancy, gender violence and the need to increase research and visibility linked to the idea of ​​female and feminist genealogies at the European level.


Il simposio “Feminist Insights on Europe Building” ha avuto luogo presso l’Università di Cork (UCC), in Irlanda, il 18 febbraio 2017. Patrocinato dal Dipartimento di Italiano e dal Centro di Studi Avanzati in Lingue e Culture (CASiLaC), il seminario si è svolto nell’ambito dell’Event 2 – Integration: la memoria, i racconti e le immagini in un confronto tra vecchie e nuove generazioni di europei del progetto “Walls and Integration: Images of Europe Building” (WAI), finanziato dalla Commissione Europea.

Legato alla mostra fotografica “Gates No Frontiers”, anch’essa recentemente allestita all’Università di Cork, “Feminist Insights on Europe Building” ha rappresentato un’ulteriore iniziativa organizzata all’interno del quadro teorico del progetto WAI. Tale progetto riunisce esperti da sei paesi europei (Italia, Spagna, Germania, Irlanda, Ungheria, Lituania) e si concentra sul processo di costruzione di una coscienza politica, civile e culturale europea tra gli anni Cinquanta e Ottanta del Novecento. Non a caso, infatti, le date-chiave di WAI sono il 9 maggio 1950, con la pubblicazione della Dichiarazione di Schuman, e il 10 giugno 1979, in cui si hanno le prime elezioni dirette del Parlamento Europeo. “Feminist Insights on Europe Building” ha ampliato l’arco cronologico del dibattito, affrontando la persistenza e/o la ricorrenza storica di “chiusure”, concrete o concettuali, relative a questioni di genere.

 L’incontro ha offerto dunque un’occasione di riflessione e di scambio sul tema generale dell’evoluzione della società europea, dagli albori del ventesimo secolo a oggi, muovendo da una prospettiva femminista. Più nello specifico, perseguendo un approccio interdisciplinare, la giornata ha tracciato, messo in evidenza e discusso alcuni dei parametri storicopolitici e socioculturali all’interno dei quali è stato possibile investigare il tema della costruzione europea e, al contempo, riflettere sul concetto di muri ideologici e fisici. 

I lavori del convegno sono stati aperti da una breve introduzione di Alessia Risi (Department of Italian, UCC), organizzatrice e moderatrice dell’evento, e da Loredana Guerrieri (Osservatorio di Genere, Macerata) che ha presentato il progetto WAI e la mostra fotografica, mettendone in luce i punti tematici cruciali e offrendo una panoramica del processo di integrazione europea dagli anni della Guerra Fredda. Finola Doyle-O’Neill, docente del dipartimento di storia a UCC e prima speaker della giornata, ha presentato un intervento dal titolo “Hanna and Her Sisters: Hanna Sheehy-Skeffington, the Women’s Franchise League and the Road to the Vote 1917-1918” incentrato sulla figura storica della femminista Hanna Sheehy-Skeffington e di altre suffragette di inizio Novecento. In tal modo, la storica ha tracciato le tappe principali della lotta delle donne irlandesi per il diritto di voto, conquistato nel 1918 ma non senza alcune condizioni limitanti, quali l’aver compiuto i trenta anni di età e l’essere possidenti terriere. Tali restrizioni sono rimaste in vigore fino al 1928. Margaret Steele, docente di filosofia a UCC, con il suo intervento, “Are Borders Masculine? A Philosophical Feminist Perspective on the Cultural Function and Significance of Borders in Europe”, ha provocatoriamente proposto di rileggere il processo di costruzione delle nazioni in generale e del progetto dell’Unione Europea in particolare come sostanzialmente maschili. Steele è partita dal concetto della costruzione degli stati/nazioni, intesi/e come spazi definiti e delimitati da confini, frontiere e muri (ideologici o meno), e lo ha contrapposto alla nozione di ‘leakiness’ (fuoriuscita di liquidi) elaborata da Margrit Shildrick e tradizionalmente associata, con accezione negativa, al corpo femminile. Steele ha evidenziato la necessità di ripensare il concetto di confine tenendo conto di tale nozione di ‘leakiness’ che ben riflette, ad esempio, anche il movimento dei flussi migratori e, più di recente, l’emergenza dei rifugiati. Dopo la pausa per il pranzo, che si è tenuto nell’area espositiva della mostra “Gates No Frontiers” e che perciò ha dato luogo a un ulteriore momento di riflessione e di scambio, i lavori sono stati ripresi nel pomeriggio con Annette Feeney, dottoranda in Studi italiani a UCC, che nel suo intervento “Narratives from European Mental Facilities of the 1980s and the 1990s: Fabrizia Ramondino and Barbara Taylor” ha esaminato il diverso approccio medico nei confronti delle malattie mentali in Italia e nel Regno Unito, attraverso un’analisi comparata di Passaggio a Trieste (2000) di Fabrizia Ramondino e The Last Asylum: A Memoir of Madness in Our Times (2015) di Barbara Taylor. Nicoletta Mandolini, altra dottoranda in Studi italiani a UCC, con il suo intervento “Abortion, Precarity and Violence: Old and New Feminist Challenges from the Italian Peninsula”, ha invece indicato una possibile categorizzazione dell’attuale molteplicità dei gruppi femministi italiani, dividendoli in tre tipologie principali: quelli legati al pensiero del femminismo radicale degli anni 1970; quelli che orbitano attorno al movimento politico anti-berlusconiano “Se non ora quando” e quelli nati come risposta al G8 di Genova (2001) e che si ricollegano alle idee politiche dei movimenti No Global. Mandolini ha anche evidenziato alcune delle nuove sfide che il femminismo, nella sua pluralità di espressione, si trova ad affrontare oggi in Italia: ad esempio, in relazione alla legge sull'aborto (approvato nel 1998), è emerso il dato preoccupante in base al quale il 70 per cento dei ginecologi che lavorano in strutture pubbliche italiane rifiuterebbero di praticare l’aborto dichiarandosi ‘obiettori di coscienza’. Mary Noonan, docente di Lingua e letteratura francese a UCC, riferendosi in particolare al contesto irlandese contemporaneo e partendo dagli insegnamenti della filosofa femminista francese Luce Irigaray, ha presentato un intervento dal titolo “Who Do You Think You Are? Feminine and Feminist Genealogies” con cui ha sottolineato l’importanza e l’urgenza di continuare a scoprire, tracciare e dare maggiore visibilità alle genealogie femminili e femministe contro il logocentrismo occidentale, che rifiuta o nega l’ordine della madre. La giornata si è conclusa con l’intervento di Helena Buffery, docente di Studi Ispanici a UCC, che parlando di “Cartographies of Desire: Maria-Mercè Marçal and the Mapping of Feminist Networks in/from Post-Transition Barcelona” ha offerto un quadro generale della vita e dell’opera della scrittrice, poetessa e traduttrice catalana Maria-Mercè Marçal e del suo lavoro di ricostruzione delle reti letterarie e culturali delle donne europee. Entrambe le sessioni, della mattina e del pomeriggio, hanno generato un vivace e proficuo dibattito informale tra le speaker e il pubblico, riprendendo e rilanciando il discorso su questioni quali il diritto all’interruzione volontaria di gravidanza, la violenza di genere e la necessità di una maggiore ricerca e visibilità legate all’idea delle genealogie femminili e femministe a livello europeo. 


On 19 October 2016, will be held at Žemynos gimnazija Vilnius a seminar titled "Traces of Europe: from the USSR to Lithuania". After introducing the activities of WAI we will discuss why Lithuanian transition cannot be considered just from the point of view of political transformation. In particular, we will investigate the role of individuals and groups for the transformation and pluralization of culture in soviet Lithuania and the creation of alternatives to the socio-cultural mainstream in the 1970s.